Entrenamiento de comportamiento

Asistencia canina: los roles de los perros de servicio

Asistencia canina: los roles de los perros de servicio

Cuando Chris Timmins compra un libro, su perro Pacific le paga al empleado. Cuando ella entra a un aula oscura para enseñar, el labrador retriever salta para encender las luces.

Pacific es un perro de servicio, un canino altamente capacitado que tiene la inteligencia, la motivación y las habilidades para ayudar a las personas a manejar y superar las discapacidades. Está entrenado para ayudar a Timmins, un tetrapléjico, con cientos de actividades cotidianas. Pacific aprendió su oficio de Tender Loving Canines, Assistance Dogs (TLCAD), una organización sin fines de lucro ubicada en San Marcos, California.

Un perro de asistencia es un canino especialmente entrenado para ayudar a las personas a manejar problemas físicos o emocionales. TLCAD es solo una de las muchas organizaciones similares dedicadas a entrenar perros para ayudar a las personas a llevar vidas más felices y productivas.

Existen varios tipos de perros de asistencia: existen los conocidos perros guía y oyentes. Los perros guía han estado dando a los ciegos una mayor movilidad durante más de 70 años. Oír perros vinieron después de eso. Alertan a los sordos sobre el teléfono, el despertador, la alarma contra incendios, etc. Los perros de terapia (también llamados "perros de instalaciones") ayudan a las personas con problemas cognitivos o emocionales. Algunos perros están entrenados para realizar ciertas tareas, y otros simplemente poseen una naturaleza amable, tranquila y amorosa que saca a las personas de sus conchas.

Luego están los perros de servicio. Estos caninos ayudan principalmente a las personas con discapacidad física y / o movilidad reducida. Recuperan objetos como llaves y teléfonos inalámbricos, abren y cierran puertas, encienden y apagan los interruptores de luz e incluso sacan objetos del refrigerador y sacan la ropa del secador. Los perros de servicio incluyen "perros de equilibrio", que están especialmente entrenados para ayudar a las personas a caminar. Estos perros tienen un arnés tipo guía unido a ellos para permitir a las personas más libertad de movimiento.

Los perros de servicio son más recientes que los perros guía o de audición, señala Betsy Howell, coordinadora del programa para los perros de servicio de Susquehanna. Ella dice que han existido por alrededor de 25 años. Howell explica que las personas con discapacidad han estado logrando más independencia a lo largo de los años, que es uno de los criterios más importantes que una persona debe mostrar para ser aceptada en un programa.

Estos perros han demostrado enormes beneficios, señala Sally Montrucchio, una entrenadora de aprendices en TLCAD. Un estudio publicado en 1996 en el Journal of the American Medical Association mostró que los perros de servicio mejoraron en gran medida la autoestima y el bienestar de las personas con discapacidades graves, y aumentaron su sensación de estar en control de los eventos.

El estudio también mostró un beneficio de ahorro de costos. Los participantes en el estudio mostraron una disminución dramática en las horas de asistencia remunerada y no remunerada. "Hay un costo-beneficio real, si lo midió de esa manera", señala Montrucchio.

Los beneficios emocionales, por supuesto, no tienen precio. Los perros (y las mascotas en general) le dan a las personas una sensación de necesidad.

Las muchas organizaciones dedicadas a este tipo de trabajo generalmente usan capacitación positiva. Los perros son corregidos cuando hacen algo mal; No son castigados. Pero los programas pueden diferir en tamaño y especialidades. TLCAD, por ejemplo, entrena a un número muy pequeño de perros (quizás dos al año) para una persona específica. Cada perro se somete a 18 meses de entrenamiento, desde el cachorro hasta la edad adulta, aprendiendo señales posicionales básicas (sentarse, quedarse, bajar, bajar, etc.) y señales avanzadas (traer objetos específicos y hacer tareas muy específicas en el momento justo). En este punto, el perro está emparejado con un compañero discapacitado, en función de su capacidad y personalidad, durante seis meses de entrenamiento en equipo con un entrenador. El guía discapacitado estudia el comportamiento del perro, cómo ser el líder de la manada y cómo manejar al perro en privado y público.

Montrucchio dice que el proceso de aprendizaje es tan importante como lo que se enseña. "Durante los primeros 18 meses, el perro aprende a aprender", explica. "Durante el entrenamiento del equipo, el guía aprende lo que el perro sabe, alrededor de 100 comandos, cómo aprende el perro y cómo enseñarle nuevas tareas que se aplican específicamente a él". Por ejemplo, el guía aprende cómo reorganizar y volver a etiquetar los comandos para que el perro ponga la ropa en el cesto de la ropa, además de poner latas de metal en la papelera de reciclaje.

Pacific, el perro de Timmins, sigue exactamente sus instrucciones. Cuando están en la escuela, enciende y apaga las luces que son demasiado altas para que Timmins las alcance. Durante la clase, él se acurruca en una cama o debajo de su escritorio mientras ella enseña. En una tienda, Timmins le entrega el dinero o la tarjeta de crédito al perro para que se los entregue al empleado. A los perros se les enseña en qué lado de la silla de ruedas deben permanecer, que deben retroceder para dejar pasar a una persona, etc. En TLCAD, a los perros no se les enseña a tirar de sillas de ruedas manuales, pero recuperarán las sillas u otros dispositivos de ayuda para caminar. .

Los programas más grandes, como el de Susquehanna Service Dogs, utilizan diferentes métodos de entrenamiento. Howell explica que los perros son mantenidos con familias de acogida y entrenados en obediencia básica hasta que tienen aproximadamente 1 1/2 años de edad. Luego reciben capacitación completa en las instalaciones de Susquehanna Service Dogs en las afueras de Harrisburg, Pa. Cuando tienen entre 2 y 2 años y medio de edad, acuden a un receptor. Ambos se someten a aproximadamente 2 semanas de entrenamiento para aprender a trabajar y vivir juntos. A los perros en este programa se les enseña a tirar sillas de ruedas cuando pueden.

Ambos programas favorecen a los perros perdigueros debido a la inteligencia de la raza, las habilidades naturales (están genéticamente conectados para recuperar) y el deseo de agradar. Agregan que los perros perdigueros son más "socialmente accesibles", lo que significa que las personas no se sienten intimidadas por esta raza como lo harían, por ejemplo, con un pastor alemán. Ambos enfatizan que el pastor alemán es una raza maravillosa, pero que es una cuestión de percepción pública: estos perros están asociados con el trabajo militar y policial. Labrador y golden retrievers tienen una reputación más suave.

Los perros se obtienen a través de donaciones de criadores responsables, un programa de reproducción propio del programa, rescates de razas y, más raramente, refugios. Los perros de refugio no son favorecidos porque pueden tener problemas físicos o emocionales que no son evidentes. Entrenar a un perro puede costar $ 5,000 o más y lleva varios años, por lo que un programa arriesga mucho tiempo y dinero si el perro no puede ser usado de repente. Al conocer la historia de un cachorro, la salud de los padres, su temperamento, etc., estos riesgos se minimizan.

La mayoría de los programas son sin fines de lucro, con fondos provenientes de donaciones gubernamentales, comerciales y privadas. Muchos realizan eventos para recaudar fondos, como el evento "Pawsabilities" de Susquehanna, celebrado en marzo. Los perros compiten en juegos, muestran trucos y marchan en un desfile, entre otras actividades. Los ingresos van a los perros de servicio de Susquehanna.

Para obtener más información sobre Tender Loving Care, Assistance Dogs, visite su sitio web en //www.tlcservicedogs.com/donation.htm. Para obtener más información sobre el evento de recaudación de fondos de Susquehanna, visite //www.keystonehumanservices.org/ssd/pa.htm.

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